La vieille ville est également située sur une île : à l’ouest, elle est délimitée par Klong Lawd, à l’est par Klong Banglampoo et Klong Ong Ang, au sud et au nord par le fleuve Chao Praya. Bien qu’elle ne soit pas aussi populaire auprès des touristes que la partie de Bangkok qui abrite le palais royal, elle a beaucoup à offrir et vaut bien une visite.

WAT RACHABOPHIT

Le WAT RACHABOPHIT est situé près du ministère de l’Intérieur. Le complexe, commandé par Rama V, a été commencé en 1869 mais achevé seulement en 1889 car peu après le début des travaux, le roi a effectué un long voyage en Europe, au cours duquel il a été très impressionné par l’art du Vieux Continent, dont il s’est passionné.

À son retour, il a voulu que certains bâtiments de Bangkok présentent, en plus des goûts orientaux, des influences artistiques européennes : les résultats ont été éclectiques et pas toujours harmonieux. Par exemple, au Wat Rachabophit, des soldats portant des uniformes occidentaux typiques sont sculptés en relief sur les portes.

Au centre de la cour se dresse le chedi doré de 43 m de haut, dont la partie inférieure est décorée de tuiles colorées. Intéressant est le bot, dont les portes sont de véritables œuvres d’art : de petites pièces de nacre sont incrustées dans la laque pour composer un motif complexe représentant les insignes des cinq rangs royaux. Dans un renfoncement, à côté de l’une des portes, se trouve un bas-relief représentant Khio Kang (également connu sous le nom de Chew Hard), le dieu aux longues dents qui garde le complexe.

À l’intérieur du bot, au lieu des habituelles fresques représentant la vie ou les vies de Bouddha, on trouve un ensemble artistique qui ressemble plus à une chapelle gothique européenne qu’à un lieu religieux thaïlandais. Toujours à l’intérieur du bot, une statue de Bouddha en pleine méditation, surmontée d’un parapluie à plusieurs couches, protège une urne dans laquelle reposent les cendres de Rama V.

Sao Ching Cha

Sur la place formée par l’intersection de Bamrung Muang Rd, et Ti Thong Rd, se trouve le Sao Ching Cha, appelé par beaucoup la balançoire géante.

C’était autrefois le centre d’une fête brahmanique en l’honneur de Shiva et Visnu, qui durait deux jours : des jeunes gens étaient jetés en l’air depuis une sorte de balançoire pour attraper avec leurs dents les sacs d’argent suspendus à des perches de bambou. Comme ce lancer se faisait d’est en ouest, on dit qu’il symbolisait la course du soleil dans le ciel.

Le festival était également caractérisé par des spectacles de chants et de danses. En raison du nombre élevé d’incidents lors de la tentative d’attraper les sacs, l’événement a été interdit dans les années trente, mais la balançoire géante est restée.

WAT SUTHAT

Presque en face du Sao Chin Cha se dresse le WAT SUTHAT, dont la construction a commencé en 1809, sous le règne de Rama I, qui voulait quelque chose qui puisse rivaliser avec les grands édifices religieux de la période d’Ayutthaya (1350-1767), mais qui n’a été achevé qu’en 1851, sous Rama III.

Le complexe est célèbre pour son bot géant, selon certains, le plus grand de la capitale et l’un des plus majestueux du pays. Les fresques sur les murs, représentant des scènes de la vie de Bouddha, sont dans un style thaïlandais parfait.

Remarquez les portes, chacune taillée dans une seule pièce de teck et dotée de bas-reliefs de 5 cm de profondeur. On dit que la porte centrale est l’œuvre de Rama II en personne et est considérée comme l’un des chefs-d’œuvre de l’époque.

Le viharn est également très grand et contient une statue de Bouddha de 2,5 m de haut, datant probablement de la période Draravati (IIe-XIe siècle), qui montre l’Eveillé priant dans le paradis Tavatisma. Les chevaux de bronze, les pagodes et les statues de divinités dans la cour viennent directement de Chine. Le Wat Suthat est le seul complexe religieux de Bangkok sans stupa.

Monument de la Démocratie

Juste au nord du Wat Suthat se dresse le Monument de la Démocratie, inauguré dans les années 40 pour célébrer la constitution démocratique, qui a connu une gloire tragique lorsque, en mai 1992, de grandes manifestations pour réclamer une démocratisation effective du pays ont été réprimées par les forces armées dans un bain de sang.

WAT BOWON NIVET

Non loin de là se trouve le WAT BOWON NIVET, construit par Rama III pour Rama IV lorsqu’il était encore moine. Ce n’est pas le temple le plus visité de Bangkok, mais il a une importance considérable pour le bouddhisme thaïlandais, car c’est l’endroit où de nombreux textes religieux ont été réécrits, les libérant des éléments de superstition, et c’est aussi le temple où les rois sont ordonnés moines.

Le complexe n’a pas d’attractions majeures, mais la visite du bot est recommandée aux amateurs d’art oriental, car à l’intérieur se trouvent des fresques originales qui introduisent le concept de perspective, considéré dans tout l’Orient comme une prérogative occidentale, et s’écartent des couleurs vives classiques de la tradition, comme l’or, en utilisant des couleurs sombres intenses.

Les personnages sont également particuliers : ils comprennent, entre autres, des maisons d’Amérique du Sud et des hommes portant des vêtements typiques de l’Amérique du XIXe siècle ; l’auteur d’une telle révolution est un certain Krua In-Khong, contrairement à ce que l’on pourrait penser, un homme qui a toujours vécu en Thaïlande.

WAT RATCHANATDA

Après Maha Chai Rd vient le WAT RATCHANATDA avec le curieux AMULET MARKET. Les Thaïlandais croient au pouvoir de protection des amulettes contre toutes sortes de maux et de malchances, mais il y en a aussi qui sont utilisées pour réparer leurs peines d’amour, qui garantissent des résultats miraculeux… et se vendent évidemment très bien. De nombreuses amulettes sont des statues en terre cuite de Bouddha, mais il en existe aussi avec des divinités particulières ou avec des portraits de moines célèbres pour leur sagesse.

LOHA PRASAT

À proximité immédiate se dresse le LOHA PRASAT (Palais de fer), construit par Rama III en mémoire de l’une de ses petites-filles, pour lequel on dit que les architectes se sont inspirés d’un édifice indien du Ve siècle avant J.-C. Haut de 36 m, il est caractérisé par 37 serpentins représentant les 37 dharmas du Bodhissatva (enseignements du Bouddha à venir). Le bâtiment abrite plusieurs images de Bouddha et des cellules de méditation.

PHU KHAO THONG

Dans la région se dresse le PHU KHAO THONG (Golden Hill), une colline artificielle construite par Rama III mais achevée sous le règne de son successeur. Il est haut de 78 m et au sommet, que l’on atteint en gravissant 318 marches, se dresse un chedi doré, à l’intérieur duquel sont conservées des reliques de Bouddha.

WAT SAKET

Au pied de la colline de Dora se trouve le WAT SAKET. Datant de la période d’Ayutthaya, il s’appelait autrefois Wat Sakae ; le nom a été changé en nom actuel (qui signifie « lavage de cheveux ») après qu’en 1732 le général Chakri (plus tard Rama I) s’y soit arrêté pour des ablutions cérémonielles.